¿Por qué el humo de los incendios forestales es mucho más peligroso de lo que creías?

Como los incendios forestales han asolado gran parte del país recientemente, un especialista en calidad del aire analiza cómo el humo ahogó a su comunidad y ofrece planes para sobrevivir a un futuro ardiente.

Es a fines de agosto cuando recibo una llamada de una abuela. Ella vive en Seeley Lake, Montana, y ha escuchado que tenemos purificadores de aire con filtros de partículas de alta eficiencia (HEPA) que pueden ayudar con el humo. Ella necesita uno para la habitación del bebé. Le explico que no tenemos ninguno y le digo cómo comprar uno. Tose y calla antes de preguntar cuánto cuestan. Casi todas las personas con las que hablo en Seeley Lake tienen tos. La familia no tiene mucho dinero, dice ella, pero promete ordenar un filtro para el niño. Los filtros pequeños, que pueden limpiar una habitación de hasta 75 pies cuadrados, cuestan alrededor de $ 70 cada uno. Al día siguiente, el incendio forestal que se ha estado quemando durante semanas en el Bosque Nacional Lolo, al noreste de la ciudad, se acerca al vecindario de mujeres, y la oficina del sheriff del condado lo evacua. Me pregunto si el filtro estará allí cuando la familia regrese a casa. Sé que el humo será.

Como especialista en calidad del aire del Departamento de Salud del Condado de Missoula City en Montana, mi trabajo es comprender la contaminación del aire, controlarla tanto como sea posible y ayudar a las personas a protegerse de sus efectos. Me concentro en el manejo del humo: emitiendo permisos para quemaduras al aire libre y actualizando a los residentes sobre qué esperar del humo cuando los incendios forestales nos lo envían.



Si mi trabajo fuera solo sobre cómo se mueve el humo, sería simple. No es fácil, eso sí, el humo de los incendios forestales es llamativo y extraño. Es solo que centrarse exclusivamente en la ciencia sería divertido para un empollón como yo.

Pero las tormentas eléctricas atravesaron el oeste de Montana, encendiendo un círculo de incendios alrededor del condado de Missoula. Uno por uno, comenzaron a explotar, sofocando pequeñas ciudades en humo. El enorme incendio de Rice Ridge ardía directamente sobre la comunidad de Seeley Lake, y todas las noches el humo llenaba el valle, creciendo por horas y creando condiciones de respiración peligrosas como nunca antes habíamos visto. Hacia el sur, el Lolo Peak Fire envió humo diariamente al Valle de Bitterroot, con frecuencia creando un aire peligroso e inhalable para sus residentes.

Nunca habíamos visto tantos incendios forestales tan cerca de casa durante tantas semanas. Hay seis categorías en el Índice de Calidad del Aire de la Agencia de Protección Ambiental: bueno, moderado, insalubre para grupos sensibles, insalubre, insalubre y peligroso. El aire de Seeley Lake llegó a ser peligroso en 18 días un verano.

El año pasado estuvo plagado de incendios forestales en todo el país. Las llamas que azotaron el norte de California en 2016 solo mataron a 44 personas y causaron daños por más de $ 9 mil millones. Pero esto no es solo un problema reciente, ni se limita a Occidente. Los incendios forestales afectaron a 49 estados en 2017, incluida una franja de Florida a Virginia. Se quemaron más de 9 millones de acres en todo el país, en comparación con el promedio anual de 6.5 millones de acres.

Las comunidades que no están cerca de un incendio forestal también pueden verse afectadas. Un satélite NOAA-NASA mostró que el humo de los incendios forestales del oeste del verano pasado viajó a lo largo de la corriente en chorro hasta el este de Nueva York y Pensilvania. A veces, ese humo de larga distancia simplemente crea una neblina en el horizonte. Otras veces, aterriza con toda su fuerza, exponiendo nuevas áreas a niveles potencialmente peligrosos de partículas. Descubra lo que experimentó este bombero cuando tuvo un incendio arrasador sobre él.

Es ese material particulado, un contaminante tan fino que puede ingresar al torrente sanguíneo cuando lo inhalas, lo que hace que el humo sea tan peligroso. Los ancianos, las personas con enfermedades cardíacas o pulmonares, las mujeres embarazadas y los niños corren el mayor riesgo. Las partículas finas también provienen de fuentes distintas de los incendios forestales: las chimeneas, los automóviles, las centrales eléctricas, las estufas de leña y las chimeneas contribuyen. En muchas partes del país, particularmente en Nueva Inglaterra, una fracción considerable de la contaminación del aire proviene del humo de leña de los hogares, especialmente en el invierno.

El material particulado es un contaminante acumulativo, por lo que cuanto más expuesto esté, peor será para usted. Agrava los síntomas del asma y causa una disminución de la función pulmonar y la irritación. Un estudio reciente de la Universidad de Harvard sobre estadounidenses de 65 años o más encontró que cuando la concentración de partículas aumentó solo diez microgramos por metro cúbico, las posibilidades de que una persona muriera durante los 12 años que el estudio analizó aumentaron un 7.3 por ciento. Esos investigadores también descubrieron que reducir la contaminación por partículas finas en solo un microgramo por metro cúbico en todo el país podría salvar unas 12,000 vidas cada año. Estas son las otras formas perjudiciales en que la contaminación del aire afecta su cuerpo.

La contaminación puede ser particularmente difícil de escapar en regiones montañosas como mi parte de Montana. Cuando el humo desciende sobre el valle, el mundo se encoge. Cualquier cosa a más de una cuadra desaparece detrás de una pared blanca de humo. Los pájaros están callados. El humo se abre paso a través de las grietas de las puertas y ventanas. Sigue los sistemas de ventilación en los hogares.

Sin un sistema de filtración, el interior no ofrece refugio. Y en la zona rural de Montana, donde el aire acondicionado es raro, la mayoría de los residentes abren sus ventanas por la noche para buscar alivio del aire cálido y ventoso del verano, incluso en medio del humo. El aire se calienta lo suficiente por las tardes como para elevarse y llevar el humo, proporcionando unas preciosas horas de descanso. Pero cada noche desciende, y cada mañana permanece más tiempo en el valle que el día anterior.

En ausencia de sistemas de aire central con filtración para partículas finas, la mejor defensa contra el humo es un filtro HEPA, que puede reducir las partículas finas en una habitación en más del 99 por ciento. Pero aunque el humo de los incendios forestales se ha vuelto cada vez más común desde 2000, los filtros de habitación HEPA aún no son una característica estándar en los hogares. (Esté atento a estos riesgos potenciales de incendio dentro de su propia casa).

Y cuando un incendio forestal se traslada a su área, esa falta de protección puede crear problemas de salud generalizados. El Estándar nacional de calidad del aire ambiente para partículas finas con un promedio de 24 horas es de 35 microgramos en un metro cúbico de aire. Durante los incendios del año pasado, nuestro monitor en Seeley Lake registró 1,000, hasta la altura de la máquina.

Mientras ardían los incendios, escuché de maestros, padres, entrenadores, trabajadores de la salud y jubilados. Llamaron preguntando dónde podían ir para escapar del humo. Querían saber cómo protegerse, qué tipo de filtros de habitación funcionarían, si deberían usar una máscara. Suplicaron por filtros que no tenía. Hicieron preguntas que no siempre podía responder. Un niño había vuelto a casa enfermo de la escuela, ¿por qué habían abierto las ventanas? Se esperaba que el equipo de fútbol jugara en el humo. ¿Por qué no se canceló el juego?

Había humo dentro de la clínica de Seeley Lake. Las enfermeras estaban enfermas. Un paciente en la clínica dijo que el humo lo hizo querer morir. Una abuela asmática que vivía en Seeley Lake acababa de obtener la custodia de su nieto de un año, pero estaba enferma por el humo y estaba preocupada por el niño. Una pareja confinada a su casa había sobrevivido a la neumonía tres veces ese año, y el esposo estaba con oxígeno. Estaban a una milla del fuego. Por favor ayuda, preguntaron. Lo intenté.

Algunas solicitudes fueron más fáciles que otras. Rastreé a los directores de atletismo de la escuela para asegurarme de que las personas que organizaban los partidos de fútbol siguieran la guía correcta: si la calidad del aire se consideraba poco saludable o peor, cancele los juegos. Saqué un mapa y descubrí qué tan cerca estaba el aire más limpio para que algunas personas pudieran tratar de escapar del humo por cortos períodos de tiempo. Observé los patrones y modelos climáticos e hice proyecciones sobre cuándo es probable que el humo desaparezca o empeore. Compartí información sobre los filtros de habitación HEPA y les expliqué cómo podrían ayudar a crear un espacio seguro, generalmente un dormitorio, en una casa. Pero el humo en Seeley Lake se espesó a diario. Hablé con mis supervisores y enviamos una recomendación oficial de que los residentes abandonen el área hasta que desaparezca el humo. Pocos tomaron nuestro consejo. Pocos tenían a donde ir. Descubra lo que estos sobrevivientes de desastres naturales desean haber hecho de manera diferente para prepararse.

Llamé al director de Climate Smart Missoula, que lanzó un proyecto piloto para proporcionar filtros de habitación HEPA a los ancianos, y pedí ayuda. Llegaron con 25 filtros para pacientes de clínicas de salud. Llamé a las agencias estatales y pedí dinero para comprar filtros, pero me quedé con las manos vacías. Llamé a las escuelas primarias Seeley Lake y Lolo y les pregunté si habían filtrado el aire para sus estudiantes. No lo hicieron. Asaltamos el presupuesto de nuestro departamento de salud y compramos 40 filtros HEPA para las escuelas. El fabricante nos dio un descuento, reduciendo su precio minorista de $ 170 a $ 127. Climate Smart Missoula ordenó 45 más, con el apoyo de la comunidad. Cuando la salud de los niños está en riesgo, explicó el director, no espere los detalles.


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Llamé a mi contacto en la American Lung Association, y ella contactó de inmediato a la sede. Tenían algo de dinero, pero lo envié al siguiente condado, donde, ese día, la necesidad era mayor. Recibí llamadas de condados vecinos preguntando qué hacer. Les envié la información que tenía.

Comencé a mezclar filtros e intentar encontrar filtros casi a diario. Había una escuela primaria en Condon donde 23 estudiantes estaban sentados en un humo tan espeso que la visibilidad se había reducido a menos de media milla; Les enviamos ocho. Un día, recibí tres solicitudes de filtros que no tenía: dos para bebés y uno para una pareja de ancianos que se estaba ahogando. Tomé su información y prometí tratar de ayudar. Y luego puse mi cabeza en mis manos y lloré.

A lo largo de todo, envié actualizaciones sobre el humo: hacia dónde iba, qué tan malo se pondría, cómo las personas podían protegerse. Rocié las actualizaciones con chistes de humo porque es mi mecanismo de supervivencia y tal vez ayudaría a otros. La gente me dice que sí. Pero todas las noches, mientras me acuesto en la cama con mi filtro girando suavemente a mi lado, sé que hay personas vulnerables que duermen sin protección.

Y sé, en otro año, en otro valle, el humo volverá. Me consuela saber que cuando lo haga, no tendremos que luchar. Después de semanas de actividad frenética, hemos sentado las bases para proteger a nuestras comunidades del humo: educar al público, crear espacios seguros para los residentes vulnerables, construir un suministro de reserva de filtros, y hemos visto nuestros esfuerzos expandirse por todo el oeste de Montana.

Hasta donde sabemos, nuestro impulso para llevar los filtros HEPA a la comunidad el verano pasado fue el primero en el país. Y actualmente, estoy en conversaciones con la Agencia de Protección Ambiental sobre el empaquetado que hicimos aquí para otras comunidades en los Estados Unidos. Cada poco de preparación ayuda.

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